Колесные авианосцы

"Вулверин" на полном ходу, 1942 г.

«Вулверин» на полном ходу, 1942 г.

Опыт морских сражений Второй мировой войны, особенно на Тихоокеанском театре, наглядно показал, что возможности авианосца в первую очередь определяются уровнем подготовки летчиков. Одни и те же корабли и самолеты могут быть как самой мощной ударной силой флота, так и простым «железом», абсолютно беспомощным перед противником. Результаты боя как никогда прежде теперь зависели лишь от опыта и личной отваги пилотов, в чьих руках находилась базировавшаяся на палубе авиация.

Увы, к сентябрю 1939 года положение с качеством подготовки летного персонала во всех странах мира (за исключением, разве что, Японии) было весьма плачевным. Особенно остро стояла эта проблема у американцев. И за ее решение Соединенные Штаты взялись со свойственным им размахом. После Перл-Харбора параллельно с грандиозной программой строительства авианосцев они приняли не менее грандиозную программу подготовки летчиков. Планировалось, что к середине 1943 г. американский флот получит 45 тыс. квалифицированных морских пилотов. В придачу к существовавшей школе морской авиации в Пенсаколе (штат Флорида) открылись две новых – в Джексонвилле (также во Флориде) и в Корпус-Кристи (Техас). Причем командование ВМС было уверено, что сухопутная имитация палубы авианосца в состоянии обеспечить лишь начальную подготовку пилота. Оно считало, что в процессе обучения будущий летчик должен совершить как минимум десяток посадок на настоящий корабль. Последнее требование выполнить было непросто: в 1942-1943 гг. США испытывали острую нехватку авианосцев, и все боеспособные корабли находились на переднем крае, в самом пекле сражений… Вот тут-то у кэптена Р. Уайтхеда и родилась идея превратить в авианосцы… пару пассажирских колесных пароходов, плававших по озеру Мичиган!

Этим предложением неожиданно заинтересовался влиятельный адмирал Э. Кинг из Генерального совета флота (американский аналог Морского министерства). Невероятно, но факт: нелепый на первый взгляд прожект был осуществлен, и осуществлен в кратчайшие сроки.

«Вулверин» (Wolverine) и «Сейбл» (Sable) стали, бесспорно, самыми экзотическими авианосцами в истории мирового кораблестроения. Еще бы: при внушительных размерах они имели гребные колеса, угольное отопление котлов и не несли никакого вооружения. Их переоборудовали из больших пассажирских пароходов «Си энд Би» и «Грейтер Баффало», из которых первый был построен еще в 1913 г., а второй – в 1924-м. С обоих судов срезали надстройки, вместо них установили сплошную полетную палубу и «остров», объединенный с дымовыми трубами. На палубе оборудовали 8 тросовых аэрофинишеров; катапульты, ангар и лифты отсутствовали. Внешне корабли отличались силуэтом: «Вулверин» был четырехтрубным, «Сейбл» — двухтрубным.

Спуск на воду самого большого в мире озерного колесного парохода "Си энд Би", 9 ноября 1912 г.

Спуск на воду самого большого в мире озерного колесного парохода «Си энд Би», 9 ноября 1912 г.

Мичиганский "Титаник"

Мичиганский «Титаник» — пассажирский пароход «Си энд Би» до переоборудования в авианосец. Это судно с 1913 по 1938 г. эксплуатировалось на Великих озерах, совершая недельные круизы с 500 пассажирами на борту. Любопытная деталь: на носу парохода были написаны сразу три варианты его названия — полное «Cleveland & Buffalo», сокращенное «C & B» и жаргонное «Seeandbee»!

"Си энд Би"/"Сиэндби"

Еще один вид парохода «Си энд Би»/»Сиэндби». Судно имело длину 154,2 м и тоннаж 6381 брт. Паровая машина тройного расширения огромной для судов такого класса мощностью 12 000 л.с. позволяла судну развивать эксплуатационную скорость 17,5 узла (сообщалось, что на испытаниях «Си энд Би» якобы достиг скорости 22 узла!).

Второй мичиганский исполин – пароход «Грейтер Баффало»

Второй мичиганский исполин – пароход «Грейтер Баффало». Он был спущен на воду в 1923 г., имел длину 162,5 м, валовую вместимость 7739 брт, мощность механизмов 10 500 л.с. и эксплуатационную скорость 18 узлов.

Первым в строй вступил «Вулверин». Он был принят 12 августа 1942 г. и сразу же начал совершать учебные плавания по озеру Мичиган. В мае 1943-го к нему присоединился и «Сейбл». К тому времени при летном училище ВВС в Гленвью (штат Иллинойс) было открыто морское отделение, куда командировались будущие пилоты палубных самолетов, прошедшие первый двухмесячный этап обучения в Пенсаколе, Джексонвилле или Корпус-Кристи. Самолеты стартовали с аэродрома в Гленвью, расположенного в нескольких милях к северу от Чикаго, совершали посадку на палубу одного из «пресноводных» авианосцев, затем взлетали и приземлялись в Гленвью. За день на каждом из кораблей выполнялось до 300 взлетов и посадок, а в сумме их число на обоих «колесниках» за годы войны составило более 135 тыс. Рекорд интенсивности использования авианосцев принадлежит «Вулверину»: за один день 4 июня 1944 года на его палубу самолеты садились 633 раза!

Авианосец IX-64 "Вулверин", 1942 г.

Авианосец IX-64 «Вулверин», 1942 г. По имеющимся данным, корабль был окрашен в довольно яркий синий цвет (Navy blue).

Учебный авианосец IX-64 "Вулверин"

Учебный авианосец IX-64 «Вулверин» (бывший «Си энд Би»).

 Авианосец IX-81 "Сейбл"

Авианосец IX-81 «Сейбл» (бывший «Грейтер Баффало») на зимней стоянке. В течение нескольких месяцев озеро Мичиган покрывалось льдом, и эксплуатация «пресноводных» авианосцев прекращалась.

Всего до конца войны на «Вулверине» и «Сейбле» прошли практику 17820 пилотов и около 40 тыс. человек палубных команд. Поначалу нормой для каждого из летчиков считались 8 посадок за курс обучения, но в 1945 году — уже не менее 14-ти. В августе 1943 г. на «Сейбле» проходил летную практику 19-летний Джордж Буш – будущий президент США и отец еще одного президента – Джорджа Буша-младшего.

Разумеется, не обходилось без разного рода ЧП и аварий. За годы войны на дне озера Мичиган оказалось 140 самолетов! Большинство из них промахнулось мимо полетных палуб «колесников» или упали в воду при старте, не успев набрать высоту…

Учебный самолет ATDN-1 на палубе авианосца «Сейбл»

Учебный самолет ATDN-1 на палубе авианосца «Сейбл», 1943 г.

Скапотировавший истребитель F3F на палубе "Сейбла"

Скапотировавший истребитель F3F на палубе «Сейбла». Аварии и разного рода ЧП на колесных авианосцах были обычным явлением.

Но все эти потери следует считать оправданными, и основательный подход к подготовке морских летчиков принес свои плоды. К лету 1944 г. новичков, прибывавших на американские авианосцы, уже трудно было назвать новичками: каждый из них имел за плечами двухлетнюю подготовку в учебных центрах и 300-360 часов летного времени. Японцы же, потерявшие к тому времени элиту своих летных экипажей, готовили пополнение всего за два-три месяца. Неудивительно, что абсолютное господство в воздухе над Тихим океаном теперь было у американцев. Таким образом, свой вклад в победу внесли и колесные мичиганские авианосцы, поначалу воспринимавшиеся не более чем курьез в области кораблестроения.

"Вулверин" и «Сейбл» в Чикаго после войны

«Вулверин» и «Сейбл» в Чикаго после войны в ожидании утилизации. Оба корабля были сданы на слом в 1947-1948 гг.